‘La Mamba Negra’ s’acomiada de les pistes aquesta matinada després de 20 temporades a l’elit en les quals ha guanyat cinc anells de campió

Va néixer un 23 d’agost de 1978 a Philadelphia (Pennsylvania). Joe i Pamela, els seus pares, van decidir que el petit dels tres germans es diria Kobe a partir d’uns dels àpats japonesos més populars, la carn de vedella o el bou de Kobe.

De ben petit va enamorar-se del bàsquet. Probablement ajudat per la trajectòria del seu pare. Amb experiència a França i Itàlia, va disputar vuit temporades a l’NBA. John ‘Chubby’ Cox, el seu tiet, també va arribar a debutar amb els Washington Bullets.

L’arribada a l’NBA

Kobe Bryant, el dia de la seva presentació com a nou 'Laker' | FOTO: nba.com
Kobe Bryant, el dia de la seva presentació com a nou ‘Laker’ | FOTO: nba.com

Que Kevin Garnett fos elegit el número cinc al Draft de 1995 fent el salt a l’NBA directament des de l’institut, va fer que Kobe Bryant prengués una decisió irrevocable. Més d’un equip l’havia tantejat, i al Draft de l’any següent va ser escollit en 13a posició pels Charlotte Hornets -Michael Jordan n’és l’actual propietari-. Ràpidament els drets van ser traspassats als Lakers, amb Vlade Divac fent les maletes com a moneda de canvi.

Velocitat de creuer

Encadenar bones actuacions en cadascuna de les seves aparicions i guanyar el concurs d’esmaixades l’any 1997 -amb 18 anys-, va permetre a ‘La Mamba Negra’ signar el seu primer gran contracte: la temporada 1998-1999 els Lakers li posaven sobre la taula 70 milions de dòlars pels següents sis anys. Un any després, Kobe Bryant va fer-se amb el primer dels seus cinc anells.

La campanya 2000-2001 va oferir un rendiment espectacular, i Shaquille O’Neal s’atreviria a definir-lo com “el millor jugador de l’NBA”. Amb ‘Shaq’ van formar una de les millors parelles de la història, i malgrat avui dia han arreglat els malentesos tots dos protagonitzarien picabaralles entre dos joves amb ganes de menjar-se el món.

Des del 2003 el rècord de triples en un partit de l’NBA està en mans de Kobe, encistellant 12 dels 18 intents davant Seattle Supersonics. Homes com Donyell Marshall o Stephen Curry -aquesta mateixa temporada- l’han igualat, però ningú ha estat capaç de superar-lo. ‘La Mamba Negra’ també posseeix la segona màxima anotació de la història en un partit de l’NBA amb els 81 punts aconseguits l’any 2006 davant els Toronto Raptors.

Pau Gasol, més que un amic

La temporada 2007-2008, Kobe rebria el premia que el considerava el millor jugador de l’any: l’MVP. Aquell febrer de 2008 Pau Gasol aterrava a Los Angeles. Després del primer partit junts, Bryant va declarar que “Gasol és increïble”.

Sis anys després, els seus camins se separarien. ‘La Mamba Negra’ no volia que marxés, i fins i tot va plantar-se a casa seva per demanar-li que no se n’anés. No el va poder retenir, però la gran amistat que van crear perdura avui dia.

Fa unes setmanes, en una entrevista Kobe assegurava que sense Pau Gasol “hagués estat impossible guanyar els dos anells que vam guanyar. És un gran jugador. Va ser el meu germà i sempre serà el meu germà”.

No va triomfar amb USA fins al 2008

Malgrat que ha guanyat dues medalles d’or en els Jocs Olímpics de Pequín 2008 i Londres 2012, Kobe podria haver dilatat el seu palmarès si per diferents raons hagués competit abans amb la selecció. L’any 2000 va preferir no anar als Jocs Olímpics de Sidney 2000 perquè coincidien amb el seu casament.

No va disputar el Mundial l’any 2002, i el 2003 les operacions al genoll i a l’espatlla el van deixar fora pel Torneig de les Amèriques. L’escàndol sexual que va protagonitzar va impedir que participés en les Olimpíades del 2004, i de nou, per lesió, Kobe Bryant va veure des de casa el Mundial de Japó l’any 2006.

El físic l’obliga a dir prou

L’abril del 2013 és un punt d’inflexió en la trajectòria de Bryant. Aquell dia el tendó d’Aquil·les va dir prou. Aquella lesió el va tenir fora de les pistes set mesos. Va tornar al novembre. Un mes després, patia fractura al seu genoll esquerre.

Mai va tornar a ser el mateix. Encadenava bones actuacions amb d’altres ben discretes, cada cop més habituals. Fins al gener del 2015. Una nova lesió va obligar-lo a passar pel quiròfan.

El 29 de novembre del 2015, Kobe Bryan anunciava la seva retirada dels parquets amb una carta: ‘The Players’ Tribute’. ‘La Mamba Negra’ dirigia unes emocionades paraules al bàsquet, esport que li ha donat i alhora li ha pres tot:

“Ho he fet tot per tu. Això és el que fas tu quan algú et fa sentir tant viu com tu m’has fet sentir a mi. Tu vas donar a un nen de sis anys el seu somni Laker, i jo sempre t’estimaré per això”

Des d’aleshores, Kobe Bryant ha rebut desenes d’homenatges cada cop que ha trepitjat les pistes. Aquesta matinada en rebrà l’últim. Serà el més emotiu. Està preparat. Sap que ha arribat el moment de dir adéu a allò que més estima. El bàsquet. Gràcies, Kobe.